Gevallen ster via ’Russische route’ terug op het hoogste toneel
Koen Verweij stáát er weer

Van alle namen in de Nederlandse equipe is die van Koen Verweij misschien wel de verrassendste. Na goud en zilver op de Spelen van Sochi ging het met de loopbaan van Verweij snel bergafwaarts. Maar precies op tijd heeft Koen Verweij zichzelf herpakt.


Wie Koen Verweij weer ouderwets zag racen in het olympische kwalificatietoernooi, kon zich amper voorstellen dat de Alkmaarder jaren van het internationale toneel was verdwenen. En hij was eind december nog niet eens op zijn best, bekende Verweij. ,,Maar op dit moment sta ik wel precies waar ik nu wilde staan. Nee, dat verbaast me niet. Natuurlijk, ik ben er een tijd uit geweest, maar ik heb altijd het vertrouwen gehad dat ik dit zou kunnen. Anders was ik er niet eens aan begonnen.’’
Vier jaar geleden kwam Koen Verweij (27) terug met twee plakken. Goud van de ploegachtervolging, zilver van de 1500 meter. De Noord-Hollander was eerder al wereldkampioen allround geworden en reed zó goed dat er zonder twijfel meer zou volgen. Maar Verweij verloor zichzelf. De wereldtitel, de Spelen; daar had hij jaren naartoe gewerkt. ,,En ineens had ik dat allemaal bereikt, was er niets meer. Ik verloor mijn houvast. Ja, daar schrok ik zelf van.’’

Duikplank


Hij sprong op televisie nog een paar keer van een duikplank, trok nog eens het pak van Corendon aan voor een uiteindelijk mislukt seizoen en verdween vervolgens als een gevallen ster van het toneel. Tot het olympisch seizoen zich aandiende en Verweij ambities had voor een terugkeer. Maar geen Nederlandse ploeg die het avontuur aandurfde, en daarom sloot Verweij zelf maar aan bij de Russen, om te kunnen samenwerken met trainer Kosta Poltavets. De twee hadden een prima historie bij TVM en Verweij voelde aan dat de Rus hem kon helpen op de weg terug naar de top.
,,Kosta Poltavets kent mij heel goed. Hij weet precies wat ik kan’’, vertelt Verweij. ,,Voor de races schrijft hij op een briefje wat hij voor eindtijd van me verwacht. Geloof me, hij zit er nooit meer dan een tiende naast.’’ De Rus staat Verweij in veel bij, blijft schaven aan de Nederlander. ,,Hij is kritisch op me, geeft in de trainingen de juiste aanwijzingen, vertelt precies hoe en wat. Dat heb ik nodig.’’

Kritiek


Niettemin kwam de samenwerking met de omstreden Russische schaatsploeg Verweij ook op veel kritiek te staan. Niet eens omdat hij dingen fout zou doen, maar vooral omdat hij de schijn tegen zou krijgen in een verdachte omgeving. Verweij zelf was daar altijd heel kort over. ,,Ik werk met Kosta Poltavets, daar gaat het me om. Meer niet.’’
Maar Poltavets is er in PyeongChang niet bij. Ook de coach is door het IOC aan de kant gezet voor deze Spelen, als onderdeel van de ruime sancties tegen de Russische wintersporters. Verweij laat zich nu begeleiden door Desly Hill, de Australische die in Nederland langs bondscoach was van de inliners. ,,Ik moest er rekening mee houden dat Poltavets niet bij de Spelen zou mogen zijn, had al een scenario B in gedachten. Dat is Desly Hill. We kennen elkaar al lang en ik weet dat het een fijn persoon is om mee te werken.’’

Pijn


Zo wil Verweij een vervolg geven aan zijn olympische successen van vier jaar geleden. Van zijn hoofddoel maakt hij geen geheim. ,,Dat is de 1500 meter. Daar is dit allemaal om begonnen.’’ De zilveren medaille van Sochi zit hem niet lekker. Verweij werd destijds op drie duizendste geklopt door de Pool Brodka.,,Daar baal ik nog steeds van. Maar ik denk ook dat ik de 1500 meter de meeste kans heb. De afstand ligt me. Ik hou van de snelheid, de pijn in mijn benen. Vechten vind ik mooi. En dan wil ik graag een betere race rijden dan in Sochi met hopelijk een beter resultaat.’’
Maar Verweij heeft meerdere ijzers in het vuur. De 1000 meter, de ploegachtervolging en, best verrassend, ook het nieuwe onderdeel mass-start. Daarin start hij samen met Sven Kramer, waar het er jarenlang naar uitzag dat marathonschaatsers dat onderdeel in PyeongChang zouden beheersen. Verweij vindt het mooi, zeker ook de koppeling aan Kramer. ,,Je hebt iemand nodig die toegewijd is aan het plan, die snelheid in de benen heeft en in het laatste deel snelle rondjes kan rijden. Dat kan Kramer. En het is nodig ook, want de topsnelheid zal hoog zijn.’’
Zijn belangstelling voor de mass-start is niet nieuw, zegt Verweij, die in het verleden ook regelmatig marathons reed. ,,Ik vond het altijd al leuk, maar het was niet olympisch en dan is het minder interessant. Nu is het gewoon een potentiële gouden medaille, en da’s altijd mooi.’’

Artikel geplaatst op: 12 februari 2018 - 18:00

Gerelateerd

Delen